Hoogtepunt: Kanoën bij Pont du Gard
Reistips Europa

Kriskras door Zuid-Frankrijk: 5 hoogtepunten vol natuur en historie

Dit jaar hadden we er lang voor nodig om te beslissen wat we deze vakantie wilden doen. 3 weken voor onze vakantie kochten we een oud T4 Westfalia camperbusje om te renoveren. Echter, vanwege Covid-19 bleef onze vakantiebestemming lang onzeker. Blijven we ‘veilig’ in Nederland? Hoeveel grensovergangen willen we eigenlijk passeren en willen we een veerboot nemen of zo min mogelijk afhankelijk zijn? Op camperavontuur in het buitenland bleef trekken, net als lekker weer. 2 dagen voor onze vakantie hebben we dus de knoop doorgehakt: we gingen op campertour langs 5 hoogtepunten vol natuur en historie in Frankrijk.

Ik ben in mijn leven namelijk al een aantal keer in Frankrijk geweest: ik heb bijvoorbeeld de Eiffeltoren al gezien, net als de landingsstranden van D-day en heb menig piste in de Franse Alpen geskied. Echter, zo kriskras in Frankrijk waren er een aantal bestemmingen die ik nog altijd graag met eigen ogen wilde zien. Hieronder deel ik ze met je.

Hoogtepunt 1: Kayakken in Gorge du Tarn

Eerlijk is eerlijk: de Gorge du Tarn stond in eerste instantie niet op onze lijst met 5 andere hoogtepunten vol natuur en historie in Frankrijk. Echter, op weg naar Carcassonne kwam ik in de Lonely Planet dit gebied tegen als één van de highlights van de streek Languedoc-Roussilon. Dus het leek ons een perfecte tussenstop. En het bleek zelfs zo mooi dat we besloten om er 2 nachten te verblijven.

Het afwisselende landschap maakt dit een hoogtepunt om verliefd op te worden

Want je rijdt hier naartoe door de Cevennen, over de hoogplateaus, waar menhirs en dolmen over verspreid liggen. En in ene opent zich in het glooiende landschap een kloof van gigantische afmetingen. We zagen in de verte in het dal het mooie dorpje Ste-Énimie waar de Tarn-rivier lieflijk doorheen stroomt. Al werden wij pas echt verliefd op St-Chély-du-Tarn met haar watervallen, watermolen en het blauwe water van de rivier de Tarn die erlangs stroomt. Verspreid over de hoogplateaus zijn er voor de archeologieliefhebbers overigens verschillende dolmen en menhirs te vinden. Gratis en voor niks en zonder ander toeristen.

Een hoogtepunt vol natuur: Kanoën over de Tarn

Maar het echte hoogtepunt was het kanoën over deze rivier. We deden een trip bij Canoë 2000: 17 kilometer van Saint Chély du Tarn naar Le Cirque des Baumes. Het zou een halve dagtrip zijn en ik kan me ook niet herinneren dat ik Saint Chély du Tarn heb gezien… Misschien lag het aan onze onervarenheid, want inclusief twee tussenstops hebben we er toch wel 6 uur over gedaan. Misschien waren we te druk met de kano waardoor we de watervallen van Saint Chély niet hebben gezien? Het ging natuurlijk op z’n Frans: Engels werd er nauwelijks gesproken dus de uitleg begrepen wij ook maar voor de helft, oké, maximaal een kwart. Stoppen met klagen, want het was prachtig: hier een kasteel langs het water, daar een watervalletje, wat een indrukwekkende rotsen en hé, cirkelen daar nu gieren in de hoogte?

Highlight: overnachten aan de rivier

We overnachtten op camping Yelloh! Village Nature et Riviere. En dat was prima. Erg rustig in ieder geval en netjes. Er was geen zwembad, geen animatie. Wel stonden er veel stacaravans en andere huuraccommodaties, wat ik persoonlijk minder leuk vind om tussen te staan. Je staat midden in een diepe kloof, dus het zonlicht komt laat en verdwijnt vroeg. Het uitzicht was wel bijzonder en het ligt aan de rivier de Tarn. Gaan jullie met de camper? Je staat wel wat verder weg van het dorp en de weg er naartoe is niet makkelijk te fietsen of lopen. Zorg dan dus dat je je levensmiddelen bij je hebt, want de campingwinkel is heel basic. Voor een kanotrip kun je ook worden opgehaald bij de camping.

Uitzicht vanuit onze camper op Yelloh! Village Nature et Riviere
Uitzicht vanuit onze camper op camping Yelloh! Village Nature et Riviere in Gorge du Tarn

Deze natuurlijke highlight willen jullie ook niet missen: de grot Aven Armand

Ik had er nog nooit van gehoord. Maar hé, volgens de Lonely Planet is ook dit één van de highlights van deze streek. En natuurlijk, je hebt grotten en je hebt grotten. Maar deze grot is met stip binnengekomen in mijn top-3 van mooiste grotten waar ik ooit ben geweest! Want een zaal van 110 x 60 meter en zo’n 400 stalagmieten, waarvan de hoogste 30 meter is, dat had ik nog niet eerder gezien.

Tweede (historische) hoogtepunt in Frankrijk: Zonsondergang bij Carcassonne

Tja, Carcassonne hoort toch thuis op de wishlist van iedereen die naar Frankrijk gaat. Is het toeristisch? Ja! Is het een beetje een Disney-kasteel? Ja! Maar het staat niet voor niets op de UNESCO Werelderfgoed lijst.

Na een toeristische route door diverse kloven en over het indrukwekkende viaduct van Millau, kwamen we aan het begin van de avond aan op de camping Municipal van Carcassone. Nadat we ons hadden opgefrist, fietsten we voor een prachtige zonsondergang naar Carcassonne. Ja, op onze gewone fietsen was dat nogal een klimmetje.

Met het hoogtepunt Carcassonne bedoel ik eigenlijk de vestingstad die op de Werelderfgoedlijst van Unesco staat. Deze stad is bekend van de Katharen. Maar de stad is al veel ouder en heeft sindsdien altijd een rol gespeeld in de historie: zowel positief als negatief. Tijdens de romantiek werd het restaureren van middeleeuwse en gotische gebouwen in de mode. Sinds 1844 is het nodige gerenoveerd. De vraag is alleen hoe authentiek, maar sprookjesachtig is het zeker.

En wij hadden het genoegen om er ’s avonds rond te dwalen. Wat bleek: tijdens lange zomeravonden vinden er ’s avonds een lichtshow plaats in het kasteel van Comtal. Hierdoor konden we grote delen (maar niet alle) van het kasteel en de stad eromheen bewonderen zonder massa’s mensen. Al zijn we de volgende ochtend ook nog naar de stad geweest om alles bij daglicht te zien.

Andere historische hoogtepunten in Carcassonne: de ‘lage stad’ en Canal du Midi

Maar Carcassonne kent meer hoogtepunten. Dus steek vooral ook de rivier de Aude over naar de lager gelegen stad. Deze is ook al in de 13e eeuw gebouwd. Het gevoel is minder middeleeuws: maar hier zijn de winkels en restaurants die niet toeristisch maar wel leuk zijn. We waren er dan ook aangenaam door verrast en vonden ook dit een highlight van Zuid-Frankrijk. Dit deel van de stad is vrij vlak. We konden dus goed tussen de camping en dit deel van de stad fietsen.

Carcassonne heeft trouwens nog een Werelderfgoed binnen haar grenzen: Het Canal Du Midi. Om eerlijk te zijn was het boottochtje hierover saai. Al blijft het een prestatie van wereldformaat dat dit kanaal al eind 17e eeuw is aangelegd. Het was indrukwekkend om de oude sluis in de stad twee keer door te varen. En ook hier was er tijd voor een mooi uitzichtspunt over de ommuurde stad. Daarna had het boottochtje van mij wel mogen stoppen.

Is dit een camping Municipal?

We overnachtten op camping de la Cité. Volgens ons een camping municipal. Maar dan wel eentje met 4 sterren. En een zwembad, wat toch wel fijn is in de warme binnenlanden. De plekken waren ruim en afgezet met hoge heggetjes waardoor we veel privacy hadden. De kalere plekken hebben zelfs uitzicht op de oude stad van Carcassonne. Als je deze camping reserveert, moeten jullie dit wel voor meerdere nachten doen. In Corona-tijden hebben we niet gereserveerd en was er ook voldoende plek!

3 Romeinse hoogtepunten van Frankrijk in Nimes

De stad Nimes stond al een tijdje op mijn verlanglijstje. Geen idee waarom het er nog nooit van gekomen was, want het is toch redelijk de Route du Soleil afrijden. Alleen reden wij er nu dus kris-kras naartoe. Binnendoor, of eigenlijk langs de kust bij Sete. Maar wij werden uiteindelijk niet in de verleiding gebracht om daar te stoppen voor een paar dagen zon, zee strand. Want we vonden deze kust nogal kaal en vlak.

Dus door naar een van de andere hoogtepunten van Frankrijk vol Romeinse overblijfselen: Nimes. Inmiddels had ik een Michelin-reisgids gekocht met daarin de hoogtepunten van Languedoc-Roussillon. Daarin stond een leuke wandelroute door Nimes. Als echte Nederlanders gingen wij die natuurlijk fietsen. En combineren met een andere route omdat we Tour Magne natuurlijk niet wilden overslaan. Want in Nimes krijg je drie historische Romeinse bezienswaardigheden voor de prijs van 2. Een combiticket voor het Amfitheater, Maison Carrée en Tour Magne kost namelijk €13,- in plaats van los bij elkaar opgeteld €22,50. Daarnaast zijn er nog verschillende gratis Romeinse bezienswaardigheden in de stad, zoals de tempel van Diana (wat waarschijnlijk in werkelijkheid een bordeel was) en de oude stadspoort.

Het Amfitheater is één van de highlights van ieder bezoek aan Frankrijk

Allereerst het Amfitheater: in de Romeinse tijd pasten hier 24.000 toeschouwers in. Dit is één van de best bewaarde Romeinse amfitheaters. Er worden nog steeds voorstellingen gegeven en helaas wordt er ook nog met stieren gevochten. Bijzonder is dat er binnenin van de 5e tot begin 19e eeuw dorp met 220 huizen, een kasteeltje en 2 kerken stond. Het Amfitheater kun je rond met een interessante audiotour. Aan het einde krijg je meer uitleg over de verschillende gladiatoren en de regels waaraan de verschillende gladiatoren zich moesten houden en hun uitrusting. Ik wist nooit dat hier verschil tussen zat.

Sla een bezoek aan Maison Carree niet over

Maison Carree is werkelijk uniek: dit is volledig bewaard en het puurste van alle Romeinse tempels die er nu nog zijn in de wereld. Binnenin vind je een filmzaal waar een film over de Romeinen in Nimes wordt getoond. Eigenlijk was dit een lokale stam die de Romeinen hielp met vechten. Zij namen de Romeinse leefwijze mee naar huis en deze stad ontstond.

Klim ook richting Tour Magne

Zo werd de al bestaande Tour Magne in hoogte verdubbeld en opgenomen in de stadsmuren. Tegenwoordig is de toren het enige wat nog over is van deze fortificaties uit de Romeinse tijd. Je staat hier letterlijk op het hoogtepunt van de stad. Het is wel een flinke klim om met de fiets te komen, ik zou gewoon lopen vanuit Jardins La Fontaine (want die zijn ook mooi om te ontdekken).

Vier hoogtepunten van Frankrijk in 1: Verschillende manieren om Pont du Gard te ontdekken

Eerlijk is eerlijk, ik dacht echt dat het Franse hoogtepunt Pont du Gard zwaar overrated zou zijn. Totdat we de hoek om fietsten: Wow! Ik vind dit met recht een highlight in Frankrijk: dit Romeinse aquaduct van 50 meter hoog, met drie niveaus waarvan de langste 275 meter is. We kwamen aan in de schemering. En vielen gelijk met ons neus in de boter, want er werd een lichtshow op het bouwwerk geprojecteerd. Dat is dus gelijk de eerste manier om Pont du Gard te ontdekken.

Op de bucketlist: kanoën onder pont du Gard door

De tweede manier stond al lang op mijn verlanglijstje: kanoën onder Pont du Gard door. Nou, ik voelde mij heel nietig toen ik eronder peddelde. Maar dat voelde ik me ook toen we er de volgende ochtend overheen fietsten. Waar kun je dat nou: over zo’n cultureel erfgoed fietsen? Dat is dan gelijk de derde manier: fietsen of wandelen. Vergeet dan niet gelijk om wandelend omhoog te klimmen. Op de linkeroever worden jullie dan getrakteerd op een panoramisch uitzicht over Pont du Gard. Terwijl jullie op de rechteroever recht het viaduct inkijken en nog wat meer Romeinse overblijfselen kunnen bewonderen. Tot slot vond ik de vierde manier om Pont du Gard rustig te bewonderen ook heel fijn: zittend op het terras van koffietentje Les Terrasses met een kop koffie en een ontbijtje.

Overnachten vlakbij Pont du Gard: Camping La Sousta

Dichterbij Pont du Gard kun je niet slapen dan Camping La Sousta. Vanaf sommige plekken op de camping kun je zelfs een stukje zien van Pont du Gard. Het is een wat grotere camping, met veel faciliteiten. Maar zo in het bos merkten wij daar weinig van. De camping stond ook niet vol. Breng dan gelijk een bezoekje aan het schattige Remoulins en restaurant Les Escaravats (als je van vlees houdt).

Ons kampeerbusje op camping La Sousta bij Pont du Gard

Natuurlijke ander hoogtepunt van Frankrijk: Gorge du Verdon

De Gorge du Verdon stond ook al een tijdje op onze bucketlist van natuurlijke hoogtepunten in Frankrijk. Vanwege Covid-19 moesten we onze reisplannen vrij last-minute omgooien, wat betekende dat we onze tour door de Gorge last-minute boekten. Raften leek ons vanwege Covid-19 geen goed idee en kanotrips door de Gorge du Verdon kon ik niet vinden. We kozen dus voor canyoning. Echter, deze tour bleek helemaal niet in Gorge du Verdon te zijn, maar bij Ray du Gourge. Het was uiteindelijk gelukkig wel een echt ander hoogtepunt van onze vakantie in Frankrijk: klauteren, 12 meter abseilen en watervallen van 6 meter afspringen.

En dan nu op naar het hoogtepunt van Gorge du Verdon

Maar daarna moesten we wel haasten om naar Gorge du Verdon terug te keren, zodat we dit nog konden verkennen. Bij Rougon hebben we de ingang van het spectaculairste deel van de kloof bewondert: wow, wat een hoogtepunt van Frankrijk was dit. Voor de korte tijd die we hadden was het te lastig helaas om de hele kloof af te dalen. De volgende keer dat we de Verdon zagen was dus bij de Pont du Galetas vlakbij het stuwmeer.

Tip: zorg dat je voldoende tijd hebt om de Verdon-kloof te ontdekken en om je te verdiepen in de verschillende mogelijkheden om de kloof in te komen. Zo kregen wij het idee dat de meeste raftingtoers ook stopten bij Rougon. Zijn jullie met de auto? Rijd dan vooral de Route des Cretes. Ik zou nog wel een keertje terug willen om de kloof bij Rougon in de diepte te verkennen.

We sloten deze nogal volle dag af met een bezoek aan het schilderachtige dorpje Moustiers-Sainte-Marie. We hadden geluk dat het nog zomer-koopavond was, waardoor we nog snel wat souvenirs konden kopen. De bedevaartstocht naar het kerkje bovenop de berg hebben we afgebroken vanwege een stortbui. Misschien maar beter ook, want we gingen toen bij Les Santons eten, een restaurant dat in de Michelingids staat. Een culinaire hoogtepunt als afsluiter van onze vakantie. Verdiend na een lange dag canyoning.

Uitzicht op bedevaartsplaats Moustiers-Sainte-Marie
Uitzicht op bedevaartsplaats Moustiers-Sainte-Marie

Waar kun je beter niet slapen bij Gorge du Verdon?

Domaine du Verdon, daar wil je niet slapen wanneer je een pittoreske camping met natuurervaring zoekt. Ik heb even gesmokkeld met de volgorde van dit artikel, omdat ik Saint-Tropez geen echte highlight vind… Maar we zaten in Saint-Tropez voordat we met spoed naar de Gorge du Verdon vertrokken. We hoorden ’s middags tijdens onze tocht naar de botanische tuinen van Du Rayol dat het gebied van de Franse overheid code rood zou krijgen.

Omdat we niet meteen weg konden, zochten we een camping bij de Verdon-rivier waar we na 20.00 uur ook nog konden inchecken. Op internet zag het er goed uit, net als de campingplaatsen naast de Verdon-rivier. Maar nee, onze plaats lag langs een stilstaand meertje (muggen) en de campinganimatie deed tot 23.00 flink z’n best. De volgende dag klagen bij de campingreceptie leverde niets op. Dikke no-no dus, want het was ook nog relatief duur!

En hier zouden wij wel nog een keer overnachten

De volgende dag sliepen we voor een habbekrats op tweesterrencamping Le Moulin bij Moustiers-Sainte-Marie: geen pretenties, vriendelijk personeel en fijn sanitair. Wat wil je nog meer?

Bonus: Decadent luieren in Saint-Trop is toch ook wel een highlight van Frankrijk

5 Highlights én andere activiteiten in 2 weken campervakantie in Frankrijk? We waren wel toe aan een paar daagjes strand. Dus zochten we een camping ten oosten van Hyeres (want daar waren we al geweest) en ten westen van Cannes (want code rood gebied voor Covid-19), zo dicht mogelijk bij het strand en niet aan een drukke D-weg.

Overnachten op camping Eucaliptus

We kwamen uit bij camping Eucaliptus. Vlakbij Saint-Tropez. Ik had toen nog niet echt door dat dit hét strand is van Saint-Tropez! Overdag werd de rust nog wel eens verstoord door een helicopter. Maar ’s nachts konden we ongestoord slapen totdat de bakker om half acht ’s morgens toeterend de camping op kwam. Bonus vonden wij het Ecolabel van deze camping. Extra bonus was de Mas de Pampelonne wijngaard die om de hoek ligt. Vergeet niet daar een wijnproeverij te doen en wat souvenirs mee te nemen. Wat mij betreft is hun huisgemaakte aperitief het nieuwe Aperol. De camping kost 50 euro per nacht en dat is een koopje voor deze luxe omgeving!

Niet alleen maar luieren

Eerlijk is eerlijk: we hebben niet alleen maar geluierd. Zo huurden we hier eindelijk een scootertje om de omgeving te verkennen en die omgeving was prachtig. Want dat vinden we wel met een camper: we hadden niet altijd zin om de camper mee te nemen voor een dagje. Maar onze fietsen waren weer niet altijd handig wanneer het te ver was in de warmte of te heuvelachtig. Iets om over na te denken: wat voor aanvullend vervoer is handig om mee te nemen met de camper?

Prachtige middeleeuwse stadjes in de omgeving van Saint-Tropez

Met de scooter brachten we in het binnenland een bezoekje aan de middeleeuwse stadjes Gassin en Ramatuelle, volgens ons toch ook wel een andere highlight in de buurt van de Cote d’Azur. En aan andere stranden dat Plage de Pampellonne (waar de restaurantjes ook ietsjes betaalbaarder waren) en natuurlijk gingen we een avondje naar Saint Tropez om te dineren in de haven en ons te vergapen aan de megajachten. We waren hier al eens eerder geweest, dus hebben het niet uitgebreid bezocht deze keer.

Want we wilden nog een ander hoogtepunt van de regio Var bezoeken: Domaine du Rayol. Prachtig gelegen botanische tuinen, vol met beplanting uit landen uit de mediterrane klimaatzone. Konden we ook dit jaar toch nog een bezoek brengen aan Californië, de Canarische eilanden en Australië.

Rekening houden met Covid-19 tijdens jullie reis langs de 5 andere hoogtepunten in Frankrijk

Vanwege Corona konden we dit jaar slecht beslissen waar we naartoe wilden reizen. De camper gaf ons gelukkig voldoende flexibiliteit en daardoor besloten we uiteindelijk wel een campertour te maken langs 5 highlights vol natuur en historie in Frankrijk. Al tijdens de heenweg werd duidelijk dat we de natuurparken Camargue en de Calanques deze vakantie niet meer zouden kunnen bezoeken vanwege hun ligging vlakbij Marseille. Die per direct op ‘oranje’ gingen.

Daarna kwam de onder andere de omgeving van Menton, waar ik ook graag heen wilde, erbij. Tot slot zijn we met spoed uit Saint-Tropez vertrokken omdat ook dat gebied door de Franse overheid op rood werd gezet. In Frankrijk betekent dat er besloten kan worden om extra maatregelen te nemen, al hoeft dat dus niet. Wij gingen dat niet afwachten en inderdaad, anderhalve dag later ging dit gebied voor Nederlanders ook op oranje. Tot slot hielden we op onze reisdagen rekening met oranje gebieden: we stopten tijdig voor deze gebieden om te tanken, te eten en voor de sanitaire stops.

Actuele reisinformatie

Willen jullie weten welke reizen er momenteel door Frankrijk mogelijk zijn en of jullie de 5 andere hoogtepunten van Frankrijk kunnen bezoeken? Kijk dan hier voor het reisadvies voor Frankrijk. Zijn jullie al in Frankrijk, of een ander land? Dan is de ANWB-reiswijzer Europa heel handig. Jullie kunnen jullie daar ook aanmelden voor updates in verband met Corona en jullie vakantieland.